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Herbert Henry Asquith

britischer Politiker der Liberalen Partei, Premierminister (1908–1916)
Herbert Henry Asquith

Herbert Henry Asquith, 1. Earl of Oxford and Asquith (* 12. September 1852 in Morley, Yorkshire; † 15. Februar 1928 in Sutton Courtenay, Berkshire), auch bekannt als H. H. Asquith, war ein britischer Politiker der Liberalen Partei und Premierminister des Vereinigten Königreichs von 1908 bis 1916.

Inhaltsverzeichnis

Herkunft und früher WerdegangBearbeiten

Asquith entstammte einer mittelständischen Dissenter-Familie. Sein Vater starb frühzeitig; die Familie zog danach nach Huddersfield, wo sie von Asquiths Onkel, William Willans, unterstützt wurde.[1] Nachdem Willans ebenfalls verstarb, zog die Familie nach Sussex um. Asquith und sein Bruder besuchten die City of London School. Asquith gewann ein Stipendium am Balliol College der University of Oxford. Nach dem Studium, das er mit hervorragenden Noten und als Vorsitzender einer einflussreichen Studentenvereinigung abschloss, wurde er Rechtsanwalt und erhielt 1876 seine Gerichtszulassung. Mit dieser Tätigkeit kam er in den frühen 1880er Jahren zu Wohlstand.

In jungen Jahren wurde er in der Familie „Herbert“ gerufen, seine zweite Frau nannte ihn jedoch „Henry“. In der Öffentlichkeit wurde er immer H. H. Asquith genannt. Sein Biograph Roy Jenkins schreibt dazu: „Es gibt wenige Personen von nationaler Bedeutung, deren Vornamen in der Öffentlichkeit so wenig bekannt waren“.

Im Jahr 1886 wurde Asquith als liberaler Abgeordneter von East Fife ins House of Commons gewählt. Den ersten wichtigen Posten erhielt er 1892, als er unter Gladstone Innenminister wurde. 1895 verlor die Liberale Partei die Macht für die kommenden zehn Jahre. Ein Angebot, Parteichef zu werden, lehnte Asquith 1898 ab. Innerhalb der liberalen Partei wurde er der Anführer des gegen Joseph Chamberlain gewandten Flügels, der dessen Zollreformplänen widersprach.

Im Dezember 1905 trat die angeschlagene und die Freihandelsfrage tief gespaltene konservativ-unionistische Regierung von Arthur Balfour zurück und übergab die Regierungsgeschäfte an die liberale Opposition.[2] Asquith wurde Schatzkanzler (Finanzminister) in der Regierung von Henry Campbell-Bannerman. Zuvor war der Versuch von Asquith, Edward Grey und Richard Haldane, Campbell-Bannerman gemäß einer im November 1905 zwischen diesen drei getroffenen Vereinbarung („Relugas Compact“) ins Oberhaus „abzuschieben“, um so für Asquith zusätzlich zu seinem Posten als Schatzkanzler auch noch die Führung der liberalen Fraktion im Unterhaus zu gewinnen, gescheitert. In den Wahlen von 1906 (die sich noch über mehrere Wochen erstreckten) erzielten die Liberalen einen klaren Erdrutsch-Sieg.[3] Die Liberale Unterhausfraktion veränderte sich bei dieser Wahl stark in ihrer Zusammensetzung – vor allem Anwälte und Geschäftsleute, die vormals an einer Public school ausgebildet worden waren und später in Oxford oder Cambridge studiert hatten, waren nun weitaus stärker vertreten.[4] Diese Veränderung repräsentierte zuallererst Asquith.

Als Schatzkanzler setzte Asquith sich mit großem Nachdruck – wenngleich weniger offensiv-sichtbar als der Handelsminister Lloyd George – nachdrücklich für das Prinzip des Freihandels ein. Die Liberalen versuchten bald ein umfangreiches Reformprogramm umzusetzen. Jedoch wurden sie dabei vom konservativ dominierten Oberhaus blockiert, was per Veto die meisten Gesetzesvorhaben blockierte. Premierminister Campbell-Bannerman, seit langem von schlechter Gesundheit, erlitt im Verlauf des Jahres 1907 drei Herzattacken.[5] Kurze Kuren bewirkten keine Besserung. In dieser Pase vertrat Asquith ihn. Im Februar 1908 erlitt Campbell-Bannerman eine erneute Herzattacke.[6] Schließlich trat er, bereits langsam im Sterben liegend, am 1. April aus gesundheitlichen Gründen zurück. König Eduard VII. schickte sofort nach Asquith und dieser reiste daraufhin nach Biarritz, wo Eduard VII. seinen üblichen Urlaub verbrachte, um dort die Hand des Monarchen zu küssen und der neue Premierminister zu werden.[7]

Asquith als PremierministerBearbeiten

 
Asquith in einer Karikatur von Leslie Ward aus dem Jahr 1904

Die Asquith-Regierung wurde in einen teuren Wettlauf in der Marine-Rüstung mit Deutschland hineingezogen, außerdem rief sie 1908 ein aufwändiges Wohlfahrtsprogramm mit staatlichen Renten ins Leben. Das Wohlfahrtsprogramm war umstritten und wurde von der konservativen Opposition hart bekämpft – manchmal am Rande der Legalität. Dieser Konflikt spitzte sich zu, als Finanzminister Lloyd George mit Unterstützung des damaligen Handelsministers Winston Churchill 1909 einen absichtlich provokanten „Volks-Haushalt“ vorlegte, der mit Steuern auf Landbesitz, Einkommen und Luxusgüter finanziert werden sollte. Die Konservativen, entschlossen, den Entwurf nicht durchzulassen, benutzten ihre Mehrheit im Oberhaus, um ihn zu Fall zu bringen. Die Lords hatten sich bisher traditionell in Budgetfragen nicht eingemischt. So kam es zu einer Verfassungskrise, die im Januar 1910 zu Neuwahlen zwang. Die Liberalen gingen daraus deutlich geschwächt hervor und waren nach der Bildung einer Minderheitsregierung fortan auf die Unterstützung der Irish Parliamentary Party angewiesen. Obwohl die Lords nach einigen Zugeständnissen nun dem Budget zustimmten, entstand damit ein neues Problem, da die IPP ihre Unterstützung von einem neuen Gesetzentwurf über die irische Home Rule abhängig machten, was von den Konservativen abgelehnt wurde.

Eine Möglichkeit mit großer Sprengkraft in dieser Situation war, König Eduard VII. zu der Drohung zu veranlassen, das Oberhaus mit neuernannten liberalen Peers zu füllen, die das Veto der Lords überstimmen würden. Als die Konservativen im Frühjahr 1910 weiterhin widerspenstig blieben, dachte Asquith ernsthaft über eine solche Möglichkeit nach. König Edward sagte zu, die Drohung nach einer erneuten Wahl auszusprechen, starb aber im Mai 1910. Sein Sohn, der neue König George V., zögerte, als erste Amtshandlung in seiner neuen Funktion eine derart drastische Attacke auf den Adel durchzuführen. Asquith musste all seine Überredungskünste aufbieten, um den König zu einer Zusage zu bewegen. Das tat der König schließlich vor der zweiten Wahl im Dezember 1910, bei der die Kräfteverhältnisse im Unterhaus im Wesentlichen unverändert blieben. Aufgrund der nun öffentlich gemachten Drohung des Königs war Asquith in der Lage, die Macht des Oberhauses mit dem Parlamentsgesetz von 1911 einzuschränken. Tatsächlich wurde durch dieses Gesetz die Macht des Oberhauses gebrochen. Die Lords konnten ein vom Unterhaus verabschiedetes Gesetz nun zwar noch verzögern, aber nicht mehr verhindern.

Der Preis für die Unterstützung der IPP war das dritte Gesetz zur Selbstverwaltung Irlands, welches Asquith im April 1912 einbrachte. Nachdem das Gesetz zwei Mal vom Oberhaus zurückgewiesen worden war, konnte es Anfang 1914 ohne dessen Zustimmung passieren. Seine Inkraftsetzung wurde letztlich durch den Beginn des Ersten Weltkrieges im Sommer 1914 verhindert. Asquiths Bemühungen um die irische Selbstverwaltung führten in Irland beinahe zum Ausbruch eines Bürgerkriegs um Nordirland. So musste der Kriegsminister J. E. B. Seely aufgrund des Curragh-Vorfalls, einer Meuterei der Armee, im März 1914 zurücktreten und Asquith zeitweilig die Geschäfte des Kriegsministers übernehmen.

In der Julikrise verhielt sich Asquith zunächst abwartend und suchte eine diplomatische Lösung zu erreichen. Eine starke Gruppe innerhalb seines Kabinetts war zunächst gegen eine Intervention, nach den deutschen Ultimaten an Russland und Belgien jedoch neigte Asquith dazu, sich der Position seines Außenministers Edward Grey anzuschließen, der für einen Kriegseintritt eintrat. In zwei außerordentlichen Kabinettssitzungen sicherte sich Asquith die Unterstützung des Kabinetts, aus dem bei Kriegseintritt Großbritanniens lediglich John Morley und John Elliot Burns zurücktraten.

Der Beginn des Krieges führte zunächst zu einem Stillhalteabkommen in der Parteipolitik. um nationale Einigkeit zu demonstrieren. Die Konservativen bezeichneten dies als „patriotische Opposition“.[8] Mit fortdauernder Dauer des Krieges stieß dieses Abkommen jedoch zunehmend an seine Grenzen. Vor allem die von Winston Churchill betriebene „Dardanellenstrategie“ mit dem Ziel, das Osmanische Reich aus dem Krieg zu drängen und damit einen sicheren Seeweg zum östlichen Verbündeten Russland zu schaffen, war äußerst umstritten; die daraus resultierende fatale und verlustreiche Schlacht von Gallipoli hatte zu heftigen Auseinandersetzungen und schließlich zum Rücktritt des Ersten Seelords John Arbuthnot Fisher geführt.[9] Nach einer Spaltung des Kabinetts, im Mai 1915 durch die „Munitionskrise“ (Shell Crisis) und den schlechten Verlauf der Gallipoli-Kampagne ausgelöst, wurde deshalb 1915 eine Koalition zwischen den von Premierminister Asquith geführten Liberalen und den Konservativen um ihren Parteiführer Andrew Bonar Law gebildet.[10] Dazu wurde diese Regierung von Teilen der Labour-Partei unterstützt – obwohl Teile der Labour-Partei der Regierung fernblieben, da sie nicht ihre pazifistische Überzeugung verraten wollten. Asquith wurde Chef einer breiten Koalitionsregierung, die auch führende Köpfe der Opposition ins Kabinett brachte.

Bis Ende 1916 rückte Asquith zunehmend selbst ins Zentrum der Kritik; Asquith, der die Presse verachtete, lehnte es ab, sich mit ihr abzugeben und für seine eigene Sache zu werben. Der mächtige Zeitungsmagnat Lord Northcliffe, Eigentümer von The Times und Daily Mail, arbeitete dagegen auf seine Absetzung hin.[11] In der Presse wurde Asquith einerseits wegen seiner Frau Margot (die einen Teil ihrer Schulzeit in Berlin verbracht hatte und auch im Krieg noch offen germanophil war)[12], andererseits vor allem auch wegen seiner abwartenden Strategie, die er vormals selbst mit den Worten „Wait and see“ (Abwarten und schauen) beschrieben hatte, harsch kritisiert.[13] Asquiths Leitung der Kriegsführung stellte bestimmte liberale Politiker und die Konservative Partei nicht zufrieden. Seine politischen Gegner, zu denen Edward Carson und Alfred Milner zählten, warfen ihm Entscheidungsschwäche und Indifferenz vor; andauernde langwierige Diskussionen und zahlreiche interne Intrigen machten einen schnellen Entscheidungsprozess im Kabinett beinahe unmöglich. Dazu gaben seine Gegner Asquith die Schuld an einigen politischen und militärischen Katastrophen, darunter der endgültige Fehlschlag der Dardanellen-Expedition Ende 1915, der Osteraufstand in Irland im April 1916 und die gescheiterte Schlacht an der Somme. Im Verlauf der Somme-Schlacht fiel auch Asquiths hochbegabter Sohn Raymond; sein Tod und der Verlust seiner langjährigen Vertrauten Venetia Stanley (die den Junior-Minister Edwin Montagu heiratete) bedeuteten für Asquith jeweils einen schweren Verlust.[14] Lloyd George erwarb sich als Munitions- und nachfolgend als Kriegsminister dagegen eine Reputation für energisches und tatkräftiges Handeln. In der Absicht, den Premierminister von der operativen Führung auszuschließen, gelang es David Lloyd George Mitte November 1916, sich die Unterstützung der Konservativen zu sichern. Ein kleineres Kriegskabinett, bestehend aus vier Personen mit Lloyd George an der Spitze, sollte gebildet werden, Asquith diesem dagegen nicht angehören.[15] Asquith akzeptierte den Vorschlag zunächst, zog sein Einverständnis jedoch wieder zurück, als in der Times ein gut informierter Artikel über den Vorgang erschienen, die ihn als ausgegrenzt aus dem kleineren Kriegskabinett darstellten.[16] Lloyd George reichte daraufhin seinen Rücktritt ein. Da Bonar Law jedoch Lloyd George unterstützte und den Rücktritt aller konservativen Minister aus dem Kabinett androhte, sah Asquith keine andere gangbare Option mehr und trat am 5. Dezember selbst zurück.[17] Zwei Tage später wurde Lloyd George Chef der Koalitionsregierung. Der als Premierminister verdrängte Asquith lehnte einen Verbleib im Kabinett in einer anderen Rolle ab und ging nun mit seinen Anhängern in die Opposition, während ein (kleinerer) Teil der Liberalen unter dem neuen Premierminister Lloyd George an der Koalition festhielt.[18]

Nach dem RücktrittBearbeiten

 
Henry Herbert Asquith um 1920. Porträtstudie von James Guthrie für Statesmen of World War I.

Asquiths Liberale Fraktion nahm nun die Rolle einer Opposition wahr, was zunehmend zu einer Spaltung der Liberalen Partei führte. Asquith blieb Führer der Liberalen Partei, sogar noch, nachdem er in der Wahl von 1918 (der sogenannten „Coupon-Wahl“) seinen Parlamentssitz verloren hatte. Durch eine Nachwahl kehrte er 1920 ins Unterhaus zurück. 1924 spielte er eine wichtige Rolle bei der Bildung der Labour-Minderheitsregierung, deren Premierminister Ramsay MacDonald wurde.

Nach dem Verlust seines Parlamentssitzes in der Wahl von 1924, die nach dem Sturz der Labour-Regierung stattfand, und nachdem er 1925 als Earl of Oxford and Asquith geadelt worden war, zog Asquith sich in das House of Lords zurück. Lloyd George wurde sein Nachfolger als Fraktionsführer der liberalen Abgeordneten im Unterhaus, aber Asquith blieb bis 1926 Parteichef, als Lloyd George auch in dieser Position sein Nachfolger wurde und die Spaltung in der Liberalen Partei überwand.

FamilieBearbeiten

1877 heiratete Asquith Helen Kelsall Melland, die Tochter eines Arztes aus Manchester. Aus der Ehe gingen vier Söhne und eine Tochter hervor, bevor Helen 1891 an Typhus starb. Die einzige Tochter aus dieser Ehe, Violet Asquith (später Violet Bonham-Carter) wurde eine angesehene Autorin. Ihr wurde ein Adelstitel auf Lebenszeit verliehen. Der älteste Sohn Raymond fiel 1916 an der Somme, und so ging der Adelstitel auf dessen einzigen Sohn Julian (geboren 1916, wenige Monate vor dem Tod seines Vaters) über. Derzeitiger Titelträger ist Asquiths Urenkel Raymond Asquith, 3. Earl of Oxford and Asquith. Ein weiterer Sohn, Cyril, wurde Law Lord (Mitglied des Oberhauses mit besonderem Verantwortungsbereich in Rechtsfragen). Einer von zwei weiteren Söhnen war der Dichter Herbert Asquith, der oft mit seinem Vater verwechselt wird.

1894 heiratete Asquith Emma Alice Margaret Tennant (1864–1945), genannt „Margot“. Sie war die Tochter von Sir Charles Clow Tennant, 1. Baronet. Aus dieser Ehe gingen fünf Kinder hervor, von denen zwei die Kindheit überlebten: Elizabeth (1897–1945; später Prinzessin Antoine Bibesco), eine Schriftstellerin, und Anthony (1902–1968), später Filmregisseur.

Unter den weiteren Nachfahren befinden sich die Schauspielerin Helena Bonham Carter und die Frau des früheren Chefs der Liberalen Partei, Jo Grimond.

Asquiths zweite Frau Margot überlebte ihn um 17 Jahre; sie starb 1945.

EhrungenBearbeiten

Asquith war Ritter des Hosenbandordens. Nach ihm benannt ist das Asquith Bluff, ein antarktisches Felsenkliff am Südrand des Ross-Schelfeises.

Eigene VeröffentlichungenBearbeiten

  • The Genesis of the War. Cassell & Co., London 1923
  • Memories and Reflections Volume 1. Cassell & Co., London 1928
  • Memories and Reflections Volume 2. Cassell & Co., London 1928

Literatur über AsquithBearbeiten

  • Stephen Bates: Asquith. (20 British Prime Ministers of the 20th Century). Haus Publishing Ltd., London 2006, ISBN 978-1-904950-56-1.
  • Eleanor Brock, Michael Brock (Hrsg.): H. H. Asquith, Letters to Venetia Stanley. Oxford University Press, Oxford u. a. 1982, ISBN 0-19-212200-2.
  • George H. Cassar: Asquith as War Leader. Hambledon Press, London u. a. 1994, ISBN 1-85285-117-1.
  • Roy Jenkins: Asquith: Portrait of a Man and an Era. 3rd edition. Collins, London 1986, ISBN 0-00-217712-9.
  • Stephen Koss: Asquith. Lane, London 1976, ISBN 0-7139-0897-1.

WeblinksBearbeiten

EinzelnachweiseBearbeiten

  1. Sir Oliver Popplewell: The Prime Minister and His Mistress. Lulu Publishing Services, London 2014
  2. Roy Jenkins: Mr. Balfour’s Poodle. Bloomsbury Reader, London 2012, S. 1.
  3. Roy Jenkins: Mr. Balfour’s Poodle. Bloomsbury Reader, London 2012, S. 9.
  4. Roy Jenkins: Mr. Balfour’s Poodle. Bloomsbury Reader, London 2012, S. 10f.
  5. Roy Hattersley: Campbell-Bannerman (British Prime Ministers of the 20th century series). Haus Publishing, 2006, S. 132.
  6. Roy Hattersley: Campbell-Bannerman (British Prime Ministers of the 20th century series). Haus Publishing, 2006, S. 133.
  7. Stephen Bates: Asquith. (20 British Prime Ministers of the 20th Century). Haus Publishing Ltd., London 2006, S. 47.
  8. Robert Blake: The Unknown Prime Minister: The Life and Times of Andrew Bonar Law, 1858–1923. Eyre and Spottiswoode, London 1955, S. 227 f.
  9. Robert Blake: The Unknown Prime Minister: The Life and Times of Andrew Bonar Law, 1858–1923. Eyre and Spottiswoode, London 1955, S. 242.
  10. Robert Blake: The Unknown Prime Minister: The Life and Times of Andrew Bonar Law, 1858–1923. Eyre and Spottiswoode, London 1955, S. 243 f.
  11. Robert Blake: The Unknown Prime Minister: The Life and Times of Andrew Bonar Law, 1858–1923. Eyre and Spottiswoode, London 1955, S. 294.
    Stephen Bates: Asquith (= 20 British Prime Ministers of the 20th Century). Haus Publishing Ltd., London 2006, S. 106.
  12. Stephen Bates: Asquith (= 20 British Prime Ministers of the 20th Century). Haus Publishing Ltd., London 2006, S. 92.
  13. John Campbell: Pistols at Dawn: Two Hundred Years of Political Rivalry from Pitt and Fox to Blair and Brown. Vintage Books, London 2009, S. 162.
  14. John Campbell: Pistols at Dawn: Two Hundred Years of Political Rivalry from Pitt and Fox to Blair and Brown. Vintage Books, London 2009, S. 160.
  15. Robert Blake: The Unknown Prime Minister: The Life and Times of Andrew Bonar Law, 1858–1923. Eyre and Spottiswoode, London 1955, S. 302 ff.
  16. John Campbell: Pistols at Dawn: Two Hundred Years of Political Rivalry from Pitt and Fox to Blair and Brown. Vintage Books, London 2009, S. 169.
  17. Robert Blake: The Unknown Prime Minister: The Life and Times of Andrew Bonar Law, 1858–1923. Eyre and Spottiswoode, London 1955, S. 334.
  18. Stephen Bates: Asquith (= 20 British Prime Ministers of the 20th Century). Haus Publishing Ltd., London 2006, S. 124 ff.
VorgängerAmtNachfolger
Henry Campbell-BannermanBritischer Premierminister
7. April 1908 bis 7. Dezember 1916
David Lloyd George
J. E. B. Seely, 1. Baron MottistoneBritischer Kriegsminister
30. März 1914 bis 5. August 1914
Horatio Herbert Kitchener
Titel neu geschaffenEarl of Oxford and Asquith
1925–1928
Julian Asquith